Un problema software fa slittare il lancio della missione Psyche con il Falcon Heavy

The sounding Psyche, dell’omonima missione NASA, si sta avvicinando alle fasi finali dei preparativi per il lancio. Il team della missione sta lavorando per confermare che tutti i sistemi hardware e software funzionino correttamente. A problemperò, impedisce la conferma che il software che controlla il veicolo spaziale, funzioni come previsto. Per riuscire a identificare e risolvere il malfunzionamento, il lancio è stato rimandato di circa un mese e mezzo, dal 1 agosto al 20 september. Non si hanno ancora notizie sulla durata della nuova finestra di lancio.

The Psyche mission, the Psyche orbiter and the asteroid 16 Psyche

Il veicolo spaziale Psyche ha comme meta un asteroid ricco di metalli nella fascia principal degli asteroidi, tra Marte e Giove. Esso orbita a una distanza tra i 378 ei 497 milioni di km dal Sole (tra 2.5 e 3.3 unità astronomiche). 16 Psyche, questo il nome dell’asteroide, è stato scoperto il 17 marzo 1852 dall’italiano Annibale De Gasparis e ha a diameter di circa 226 km.

Potrebbe essere ciò che rimane del nucleo, composto da nichel e ferro, di un pianeta primordiale, uno dei mattoni del nostro sistema solare. Oppure potrebbe trattarsi di un agglomerato di materiale non fuso. In all cases pit veramente il nucleo “esposto” di un pianeta, offerebbe una finestra unica sula storia violenta di collisioni e accrescimento che ha creato i pianeti terrestri. Inoltre sarà il primo asteroide metallico, quindi non composto da roccia e ghiaccio, a essere esaminato da vicino.

Studiare questo asteroide potrebbe svelare importanti informazioni su come si è formato il nostro pianeta. Potrebbe provides aiuti per rispondere a fundamental request on the nucleo metallico of the Terra and on the formation of the nostro system solare.

Per raggiungere la sua destinazione, il veicolo spaziale utilizzerà il sistema di solare-elettrica propulsion (Solar Electric Propulsion, o SEP) di Maxar grazie al quale percorrerà circa 2.4 miliardi di km. La tecnologia di propulsione solare-elettrica intrappola gli elettroni in un campo magnetico e li usa per ionizzare il propellente a bordo, consuming meno propellente rispetto alla propulsione chimica.

Illustrazione delle varie orbit che eseguirà il veicolo spaziale Psyche. L’orbita A verrà maintenance al suo arrivo nel 2026, con una distanza di circa 700 km dall’asteroide. Orbita D invece represented the final orbita, at about 85 km distance. Credit: NASA/JPL-Caltech

Questa missione includerà due carichi utili secondari: un dimostratore tecnologico del Deep Space Optical Communications (DSOC) della NASA, e il veicolo spaziale Janus. Con DSOC si testà una new tecnologia di laser communication che codifica i dati nei fotoni a lunghezze d’onda nel vicino infrarosso, invece che in onde radio. L’uso del laser consente al veicolo spaziale nello spazio profundo di comunicare con la Terra più dati in un determinato periodo di tempo.
Janus è invece composto da due piccole probe che studieranno due asteroidi binari (175706) 1996 FG3 e (35107) 1991 VH per capire la formation ed evoluzione di questi oggetti.

To complete gli obiettivi della missione, a bordo saranno presenti anche tre strumenti scientifici: un imager, un magnetometro e uno spettrometro di raggi gamma e neutroni.

Slitta il prossimo lancio del Falcon Heavy

Il lancio, initially foreseen per il 1st agostoè stato rimandato di almeno un mese e mezzo e partirà dalla rampa 39A del Kennedy Space Center no prima del 20 september a bordo di un Falcon Heavy.

Questo sarebbe stato il primo launch del Falcon Heavy dopo quasi tre anni. L’ultimo lancio risale a giugno 2019, eseguito per conto della difesa americana. Invece, a causa del rinvio di Psyche, the prossima occasione per la quale si accenderanno in contemporanea i 27 motori Merlin, sarà per la missione ViaSat-3 il 15 agosto. Prima del problema riscontrato, la timeline della missione Psyche era la seguente, e salvo ulteriori imprevisti non dovrebbe variare di molto:

  • 2022 – Lancio dal KSC
  • 2023 – Flyby con Marte
  • 2026 – Arrivo nell’orbita dell’asteroide
  • 2026-2027 – La sonda Psyche si maintaine nell’orbita raggiunta per circa 21 mesi

The mission è guidata dall’Università dell’Arizona. He JPL is responsible for the management of the mission, for the operation and for the navigation, including the Launch Service Program (LSP) managed by the launch.

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